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ワクチン誕生秘話 〜人類史上初めて病気を根絶できたのはあの動物おかげだった〜

ワクチン誕生秘話 〜人類史上初めて病気を根絶できたのはあの動物おかげだった〜

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ワクチン誕生秘話 〜人類史上初めて病気を根絶できたのはあの動物おかげだった〜

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インフルエンザワクチンやBCGワクチンなど、ワクチンという言葉は、誰しも聞いたことがあると思いますが、それではワクチンとは一体どんなものなのか、説明できますか?

人類は、今では当たり前のようにワクチンを使用していますが、その誕生のストーリーはとても興味深いものなんです。今回は、ワクチンに関して調べてみました。

ワクチンとは

ワクチンをなんのために接種するのかというと、感染症の予防と、感染しても重症化しないようにするためです。あらかじめ弱くしておいた病原体(ワクチン)を身体に取り込むと、その病原体に対して、実際に病気になることなく、免疫力を持つことができるようになります。

その後、同じ病原体に感染しそうになっても、身体の免疫力はその病原体を覚えているので、撃退してくれる、という仕組みです。

ワクチンは治療薬ではないので、感染後に投与しても意味がありません(狂犬病など例外的に効果がある疾病もあります)。感染する前にほとんどの場合、接種しなければいけないのです。

ワクチンが誕生したきっかけ

天然痘という病気を知っていますか?身体中にボツボツとイボのようなものができる病気で、高い致死率と感染力をもっていて、仮に治癒しても、その醜悪な容貌が残ってしまうために、不治の病、悪魔の病気と呼ばれていました。

同じ症状の病気が牛の間でも流行っていました。牛痘という病気です。この牛痘に、農家の人は乳搾りをして感染してしまうことがあったのですが、牛痘は人間が感染した場合は、症状も軽く済み、不思議なことに、牛痘に感染した人はその後天然痘にかからない、という噂があったのです。

そこで、ジェンナーという田舎の開業医が、長い年月をかけて牛痘を使ってワクチンを完成させます。1796年のことです。これにより、人間にとって安全な方法で、天然痘を予防することができるようになったのです。

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その後のワクチンの展開

ワクチンの仕組みは、その他の病気にも応用され、インフルエンザワクチン、ポリオワクチン、麻疹(はしか)ワクチンなど、たくさんの病気の予防に使われるようになりました。

ワクチン誕生のきっかけとなった天然痘は、地球上から根絶されます。1980年にWHO(世界保健機関)は、人類が歴史上初めて、感染症を根絶したと宣言したのです。

文:リズム編集部 Y・S

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